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Il y a de nombreuses années, j’avais vécu à Boston et j’allais parfois me rendre à Harvard Square. Harvard Book Store est une grande librairie indépendante. Depuis, beaucoup de choses ont changé à Harvard Square, mais la librairie de Harvard est toujours là. Forbes rapporte que l'une des raisons est qu'un nouveau propriétaire a fait un pari agressif pour imprimer des livres dans le magasin (The Man Who Took sur Amazon et Saved a Bookstore, 10 mai).

Pour l’essentiel, Jeff a installé une presse à imprimer pour combler le déficit d’inventaire avec Amazon. La librairie Espresso Book Machine se trouve au cœur de la librairie de Harvard, à la manière d’un visiteur de la haute technologie à une époque antérieure. Presse numérique compacte, elle peut imprimer près de cinq millions de titres, y compris Google Books du domaine public, ainsi que des titres épuisés. Nous parlons de beaux livres de poche parfaitement reliés qui ne se distinguent pas des livres produits par les plus grandes maisons d’édition. La machine à livres Espresso peut également être utilisée pour la publication personnalisée, source de revenus croissante, et les clients peuvent commander des livres en magasin et en ligne.

Vous pouvez entrer dans le magasin, demander un titre épuisé ou difficile à trouver, et un libraire peut imprimer ce livre en quatre minutes environ.

Nous avons déjà écrit sur Espresso Book Machines. Il s’agit d’une technologie astucieuse et, du point de vue de la gestion des stocks, est tout à fait logique pour les titres de faible volume.

Mais voici la chose: Amazon a la même technologie.

L'histoire à ce sujet vient de Businessweek (Amazon vs. Publishers: La bataille du livre se poursuit, 26 avril). (Regardez aussi cette vidéo que je n'ai pas pu poster correctement ici.)

Amazon a acquis BookSurge, un fournisseur concurrent d’impression à la demande, et a commencé à offrir aux éditeurs la possibilité de compléter l’inventaire par des copies imprimées à la demande lorsque les volumes physiques d’un titre sont épuisés. Désormais appelée CreateSpace, la filiale Amazon s'adresse principalement aux petits éditeurs et aux auteurs auto-publiés. La technologie s'est améliorée au fil du temps et les livres imprimés à la demande ne se distinguent plus de la plupart des livres de poche.

Alors, pourquoi Amazon n’envoie-t-il pas des livres au lieu de s’imprimer? Il devrait pouvoir dépasser ce qu'une machine à livres Espresso peut faire en termes de qualité. Le client ne se tient pas devant la machine. Amazon pourrait sans doute s'en sortir avec des machines qui prennent plus de temps à imprimer mais qui offrent un produit de qualité supérieure. En outre, cela fonctionnerait très bien avec leur modèle de distribution car le livre pourrait être imprimé dans le centre de distribution le plus proche du client, afin de réduire les coûts de temps et d'expédition.

Le problème est que les éditeurs ne les laisseront pas faire.

Les éditeurs craignent qu'un changement généralisé d'impression à la demande puisse, comme l'avènement des livres électroniques, bouleverser leur modèle d'entreprise centenaire. Des sociétés telles que Random House et Simon & Schuster ont passé des décennies à investir dans leurs propres chaînes d'approvisionnement, à stocker des livres dans des entrepôts géants et à développer l'infrastructure de transport pour expédier ces volumes aux magasins en quelques jours. Si l’impression à la demande se généralisait, les éditeurs pourraient réduire leurs coûts fixes et résoudre le problème persistant de la restitution des livres non vendus dans les magasins. Mais cela remettrait en cause presque tout le reste de la manière dont les grands éditeurs mènent leurs activités, car ils sont rémunérés en fonction de la gamme de services qu’ils fournissent, des directives éditoriales au stockage et à la distribution. La technologie d'impression à la demande empêcherait les éditeurs de justifier le maintien d'une large majorité du prix de gros d'un livre.

L’un des chefs de la publication new-yorkaise déclare que même autoriser l’impression à la demande de titres par Amazon en cas de pénurie est une mauvaise idée, car cela pourrait encourager la société à commander moins de livres imprimés. De plus, le fait d'avoir un inventaire illimité donnerait à Amazon un avantage supplémentaire sur les détaillants tels que Barnes & Noble, que les éditeurs souhaitent conserver en contrepoids au poids lourd du commerce électronique. Un autre haut dirigeant d’un grand éditeur new-yorkais a déclaré qu’on avait trop peu confiance en Amazon pour envisager ses services d’impression à la demande.

Il est difficile d'affirmer que les maisons d'édition sont simplement paranoïaques. Amazon a restructuré l’industrie du livre de plusieurs manières et c’est une autre. Néanmoins, du point de vue de la chaîne logistique, insister sur l’impression de titres peu courants via une chaîne logistique classique est sous-optimal. Les chaînes d'approvisionnement conventionnelles sont conçues pour les best-sellers et un processus mieux adapté aux petits titres devrait faire mieux.

Une autre chose me frappe: il existe une opportunité de recherche. Beaucoup a été écrit (certains par moi) sur la façon dont les contrats peuvent coordonner une chaîne d'approvisionnement. Ces documents se concentrent généralement sur la manière de faire en sorte que différentes parties aient la bonne quantité d'inventaire. Cependant, l'action consiste à amener les parties à s'accorder sur la bonne structure de chaîne d'approvisionnement lorsqu'une partie a coulé un investissement dans une technologie obsolète. De plus, il y a des problèmes dynamiques. La menace d'utiliser la technologie obsolète garantit à l'éditeur une part décente du gâteau. Si les éditeurs renoncent à cette technologie, leurs marges se réduisent à la fois parce qu’ils ne peuvent pas représenter une menace crédible et qu’ils ne peuvent pas jouer Amazon contre les librairies traditionnelles.

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